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La calidad del aire en las ciudades continúa siendo la principal preocupación ambiental en toda Europa, debido a los devastadores efectos nocivos de la contaminación atmosférica sobre la salud humana y el Medio Ambiente. El elevado volumen de tráfico y el creciente uso de sistemas de calefacciones en grandes ciudades ha disparado las emisiones de NOx, culpables hoy de aproximadamente 6.000 muertes al año, sólo en España.

Ante esta situación, la tecnología de fotocatálisis constituye una solución eficaz, limpia y probada que contribuye a la descontaminación de ciudades, permitiendo en los pavimentos y carreteras capturar y eliminar los NOx de la atmósfera. Con ayuda de la radiación solar UV, la fotocatálisis produce la oxidación de NOx con la mediación de un catalizador, dióxido de titanio, que activa la reacción química de oxidación, y lo convierte en nitritos y nitratos sólidos inocuos, que se evacúan de forma natural.

Por lo tanto, el tratamiento fotocatalítico aplicado sobre materiales asfálticos contribuye a mitigar la contaminación en ciudades, lo que supone un potencial ahorro económico de recursos en salud, teniendo en cuenta que el coste sanitario en España, por efecto de la contaminación, puede alcanzar hasta el 4,7% del PIB.

La investigación realizada por el Centro Tecnológico CARTIF durante los últimos años en este campo ha permitido desarrollar métodos de análisis para la determinación de la actividad fotocatalítica de materiales tratados para la descontaminación ambiental de NOx, y por consiguiente, evaluar el rendimiento de la purificación del aire mediante materiales fotocatalíticos aplicados sobre matrices como pavimentos asfálticos, entre otros. En este sentido, CARTIF ofrece dos tipos de ensayos fotocatalíticos, basados en las Normas UNE 127197-1 y UNE-ISO 22197, los cuales proporcionan, en función de la duración del ensayo, estimaciones o valores reales de la actividad fotocatalítica y del rendimiento del proceso de eliminación de NOx del material ensayado.

Teniendo en cuenta el papel crucial del sector de la carretera en el desarrollo de entornos urbanos, y de su compromiso y respeto por el Medio Ambiente, el Laboratorio de Fotocatálisis de CARTIF se pone a disposición de los fabricantes de pavimentos de carreteras y mezclas asfálticas para el control y desarrollo de nuevos materiales de construcción con propiedades fotocatalíticas, fomentando así la conversión de las ciudades en entornos más saludables.

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